Hipoxia: Qué es, síntomas, causas y tratamiento

La hipoxia (del griego antiguo ὑπό hypó ‘debajo de’, ὀξύς oxys ‘oxígeno’, íā ‘cualidad’)​ es una familia de afecciones en el cual el cuerpo completo o una determinada región del cuerpo, tal como el cerebro se ve privado del suministro adecuado de oxígeno. En todos los casos, puede ser peligroso e incluso mortal, ya que sin oxígeno, el cuerpo humano no puede funcionar. 

La hipoxia está generalmente asociada con las alturas, siendo llamada “mal de montaña”. Es especialmente grave en altitudes superiores a los 8.000 metros, pero a partir de los 3000 ya puede darse en algunas personas, y especialmente en animales como perros o gatos no acostumbrados a la altura o de poca edad. También puede ocurrir mientras se bucea, y, por supuesto, es un problema a tratar en aviación, donde los pasajeros están expuestos a grandes alturas y cambios de presión que hay que compensar mediante sistemas de presurización de la cabina, o lo que es lo mismo, mediante sistemas de acoplamiento atmosférico.

Sintomas

Los signos y síntomas de la hipoxia pueden variar entre diferentes personas, y por cuánto tiempo los síntomas han estado presentes. Algunos de ellos incluyen:

  • Desmayo (síncope)
  • Dificultad para respirar (disnea)
  • Confusión y letargo
  • Dolor de cabeza
  • Frecuencia cardíaca rápida (taquicardia)
  • Frecuencia respiratoria elevada (taquipnea)
  • Euforia y una sensación de bienestar
  • Hormigueo, sensaciones de calor
  • La presión arterial elevada (hipertensión)
  • Falta de coordinación
  • Cambios en la visión, como visión de túnel
  • Recuento elevado de glóbulos rojos (policitemia) en pacientes con hipoxia crónica
  • Una coloración azulada en los labios y extremidades (cianosis)

Causas

No es sorprendente que las enfermedades pulmonares son una causa importante de la hipoxia, pero hay muchas otras causas. Algunas de las causas de los tipos específicos de hipoxia incluyen:

Hipoxia hipoxémica

Mal de altura: La FAA recomienda oxígeno suplementario para los vuelos de más de 10.000 pies y más de 6.000 pies por la noche (debido a la visión de un piloto es muy sensible a los bajos niveles de oxígeno).

Puede ocasionar cambios en el  comportamiento provocando un modo de actuación letárgico, pérdida de interés, el no responder  adecuadamente a un estímulo o incluso, pérdida de memoria si la falta de oxígeno al cerebro se prolonga por un largo período de tiempo. Cuando una aeronave toma altura, la bajada de presión atmosférica hace que la cantidad de oxígeno de la atmósfera se reduzca igualmente. Esta  bajada de presión parcial del oxígeno, hace que la oxigenación de la sangre sea cada vez menos eficaz provocándole una situación de hipoxia. En los vuelos comerciales, a pesar de utilizar sistemas de presurización para igualar la presión atmosférica con la presión de la cabina, el nivel de oxígeno en sangre baja igualmente al alcanzar grandes alturas durante largos períodos de tiempo. Según el servicio médico de algunos aeropuertos, “ a niveles de vuelo de 10.600 metros, habitual en rutas transoceánicas donde existe una presión atmosférica de 176mm de Hg (hemoglobina), los equipos de presurización compensan el interior del avión mediante la inyección de aire a presión en cabina a través de un compresor. Ello permite mantener una presión atmosférica a una altura aproximada de 1.500 metros. Se consigue así una PpO2 de 130mm de Hg, lo que permite niveles de saturación de oxígeno en sangre del 80%” pero nunca del  100%.  Esto significa que los sistemas de presurización de un avión consiguen buenos niveles de oxigenación en cabina pero no llegan alcanzar los niveles de oxígeno de la atmósfera a nivel del mar por lo que, en algunas personas en momentos determinados, sí que podrían presentar ciertos síntomas de hipoxia como puede ser la leve pérdida de memoria como para provocar un “simple” despiste de estas características. Y decimos “simple” porque a veces no son tan simples! La compañía Skyscanner realizó una encuesta a setecientos tripulantes de cabina de 83 países del mundo, preguntándoles cuáles son los objetos más sorprendentes olvidados por los pasajeros. Casi una cuarta parte de los tripulantes encuestados (24%) se han encontrado alguna vez con pasaportes sin dueño, el 23% con teléfonos y el 21% con libros mientras que otros mencionaron un saco de arena, una bolsa de cebollas, un contrabajo, ropa interior, una petición de mano por escrito, prótesis dentales, piernas ortopédicas o, incluso, hasta un ojo de cristal! En realidad, la lista de lo que dejamos bajo los asientos o en la zona de equipaje es inmensa, tan grande como la debilidad de nuestra memoria o la relajación con la que volamos a nuestro destino de vacaciones. Pero quizás lo más sorprendente sea el olvido de todo tipo de mascotas como ranas, halcones, tortugas y hasta loros.

Enfermedades pulmonares. Cambio inadecuada del aire en los pulmones debido a enfermedades como la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), asma, cáncer de pulmón, neumonía, enfermedad pulmonar reumatoide y la hipertensión pulmonar.

Hipoventilación. La hipoventilación significa simplemente no respirar suficiente. Esto puede ser “central” si el cerebro no dice a los pulmones para respirar, como cuando bajo anestesia, debido a un accidente cerebrovascular o lesión en la cabeza, como un efecto secundario de los medicamentos para dolor, o como una reacción a las drogas ilegales. También puede ser “periféricos” debido a una obstrucción de las vías respiratorias que interfiere con la respiración, como la asfixia, ahogamiento, o en un paro cardiaco cuando se detiene la respiración.

Hipoxia anémica

Anemia. Esto puede incluir la anemia ferropénica, anemia perniciosa y anemia inducida por la quimioterapia.

Hemorragia.

Metahemoglobinemia. La metahemoglobinemia, también conocido como hipoxia afinidad, es una hemoglobina anormal que no se une el oxígeno muy bien.

Intoxicación por monóxido de carbono. Con una intoxicación por monóxido de carbono, la hemoglobina es incapaz de unirse al oxígeno.


Hipoxia estancada (hipoxia circulatoria)

Edema. Un edema, una inflamación en los tejidos (como de la insuficiencia cardíaca), puede limitar la capacidad de oxígeno presente en la sangre para alcanzar adecuadamente los tejidos.

Hipoxia isquémica. Una obstrucción al flujo de oxígeno que transporta la sangre, como la de un coágulo en una arteria coronaria (un ataque al corazón), puede evitar que los tejidos de los que reciben oxígeno.


Hipoxia histotóxica

Intoxicación por cianuro.


Diagnóstico

La condición puede ser diagnosticado por la extracción de sangre y la determinación de la cantidad de oxígeno disuelto presente, o mediante la búsqueda de signos evidentes de condiciones que podrían ocasionar la privación de oxígeno, que van desde trazos que inhiben el suministro de oxígeno al cerebro para pulmones colapsados.

Un diagnóstico antes del tratamiento ayudará a evaluar la gravedad de los síntomas de la hipoxia. Se pueden hacer las siguientes pruebas:

Análisis de sangre. Como un hemograma completo para buscar anemia (recuento bajo de glóbulos rojos) o signos de infección.

EKG. Para buscar cualquier signo de daño al corazón o un latido irregular del corazón.

Radiografía o una tomografía computarizada del tórax. Para detectar enfermedades pulmonares, neumotórax o infección.

Broncoscopia. Para buscar un cuerpo extraño o de otra causa de obstrucción en las vías respiratorias, como un tumor.

Tomografía computarizada o resonancia magnética de la cabeza. Para buscar anormalidades en el cerebro que podrían suprimir la respiración.

Ecocardiograma. Con el fin de observar el movimiento del corazón y buscar daños o anomalías en las válvulas del corazón o del corazón.

En algunos casos, el cuerpo está recibiendo suficiente oxígeno, pero no puede usarlo, debido a problemas fisiológicos. Algunas de las condiciones que implican las células rojas de la sangre causan hipoxia, por lo que es imposible para las células para suministrar el oxígeno necesario, o al interferir con el proceso de utilizar estas células para unirse y transportar oxígeno. En estos casos, puede que no haya una causa obvia para la condición del paciente, que a veces puede hacer que sea difícil de diagnosticar.


Tratamiento

El tratamiento para esta enfermedad por lo general comienzan con el suministro de oxígeno concentrado a la paciente para fines de estabilización, y luego tratar la causa subyacente de la hipoxia.

El tratamiento de la hipoxia dependerá de la causa subyacente. Mientras usted y su médico están trabajando juntos para determinar la causa, se puede recomendar la terapia de oxígeno si tiene dificultad para respirar o tener otros síntomas indicativos de hipoxia moderada o grave. Si sus síntomas son graves, puede ser necesaria la ventilación mecánica con un ventilador

El siguiente vídeo en una cabina de presurización muestra un experimento sobre la hipoxia o falta de oxígeno, que primero aturde, luego atonta profundamente y finalmente provoca la muerte. La hipoxia puede surgir de varias formas. Una es debido a las fuerzas G: la sangre que transporta el oxígeno puede no llegarnos a la cabeza, por ejemplo debido a aceleraciones bruscas como las que experimentan los pilotos de cazas y similares. Otra es porque en el aire que se respira y llega a la sangre haya demasiado nitrógeno y poco oxígeno – como en este experimento.

En el vídeo se pide al sujeto resolver problemas aritméticos básicos (¿9-5?), reconocer naipes de una baraja o encajar piezas en un puzle para bebés. Tan pronto como disminuye la concentración de oxígeno en el aire es incapaz de realizar ninguna de esas tareas.

Entonces llega la prueba definitiva: explicarle que si no pulsa un botón para inyectar más oxígeno, morirá. Pero no hay reacción: el sujeto está en cierto modo eufórico y confiado: debido a la falta de oxígeno también es incapaz de entender y llevar a cabo esa sencilla acción para salvar su vida.

El sujeto en cuestión comenta lo siguiente: Lo que recuerdo es que no tenía ni idea de que podía estar a punto de morir. Pensé que el experimento había fallado porque estaba superando todas las pruebas correctamente. Desde luego, sería una forma estupenda de despedirte.

¿A qué se refiere con eso de que sería una forma estupenda de morir? Siguiendo las referencias vi que el vídeo es un fragmento de How to Kill a Human Being, un recomendable y altamente interesante documental de BBC/Horizon – no apto para todos los públicos. En él se analiza el trabajo de un político que está buscando la forma más humana y científicamente menos dolorosa de ejecutar a un condenado a muerte.

Recursos Externos

http://hipoxia.org
http://air-hostess.net
http://microsiervos.com

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